¿QUÉ ES LA MENINGITIS?

¿QUÉ ES LA MENINGITIS?

El cerebro está rodeado por tres capas protectoras muy finas llamadas meninges, denominadas: piamadre, duramadre y aracnoides. Cuando éstas se inflaman, generalmente producto de una infección, se produce un cuadro conocido como meningitis.

Hay muchos agentes infecciosos distintos que ocasionan meningitis. Habría que empezar diciendo que en los recién nacidos la principal causa es una bacteria que es muy familiar entre los adultos y que se pone en contacto con el bebé a las pocas horas de nacido y es una etapa crucial de desarrollo de su sistema inmunológico. Si no es capaz de superar esa etapa es probable que desarrolle un problema grave como septicemia (bacterias en sangre) y llegue a provocar un choque llamado séptico y muerte. Esta bacteria se llama Escherichia coli y es un habitante habitual en líquidos y alimentos. Los adultos nos adaptamos a ella porque ya nos hemos acostumbrado a ella desde pequeños. Otras bacterias emparentadas con E. coli, de la familia de las enterobacterias pueden estar también involucradas.

Una vez superada la etapa de recién nacidos, es decir después de 28 días, el niño entra en la etapa de lactancia y durante los primeros meses de vida otra bacteria llamada Haemophillus influenzae es la que más frecuentemente ocasiona la meningitis. Superado el primer año de vida y durante casi toda la infancia el agente involucrado es el neumococo, Esta es una bacteria que genera la llamada neumonía lobar aguda un padecimiento que fue causa de muerte muy frecuente en el pasado. Sin embargo, es capaz de producir un cuadro de meningitis, especialmente cuando infecta primero el oído.

Casos especiales lo constituye la bacteria causante de la tuberculosis que puede causar meningitis en los niños. La diferencia es que el cuadro tiende a ser crónico y no agudo como en todos los casos anteriores.

Otras causas suelen ser los virus. Una gran cantidad de virus distintos están entre los que ocasionan los herpes, la varicela, algunos que producen influenza, los virus de la parotiditis, el sarampión. El virus de inmunodeficiencia humana suele debilitar y llevar al SIDA y a veces el sistema nervioso central es el afectado, aunque sea por algún otro germen, bacteria, virus, hongo o protozoario.

El hongo Coccididiodes immitis está presente en la región y puede invadir también las meninges y como la tuberculosis producir un cuadro crónico.

El cuadro más temido de meningitis, sin embargo, es producido por Neisseria meningitidis, también conocido por meningococo. La razón fundamental es que esta bacteria suele ser muy rápida y contagiosa. De hecho, es la bacteria que más rápidamente puede llevar a la muerte. Una persona puede entrar en contacto con una infectada y en menos de 18 horas estar en coma. Estas condiciones le otorgan la característica de afectar a grupos, por eso se le nombra a esta, meningitis epidémica.

El meningococo es posible que permanezca en mucha gente a nivel de sus vías respiratorias superiores sin producir problema, pero manteniéndose en la comunidad. Eso es lo más importante por lo que se conocen regiones donde la meningitis es endémica. La más importante es la región de África conocida como la franja de la meningitis, situada entre el sur de la zona desértica y el África ecuatorial. Otras zonas incluyen algunas regiones de Brasil, donde ocasionaron una considerable epidemia hace unos 40 años.

En África se producen alrededor de 100 000 casos al año.

Existen unas 13 cepas de meningococo conocidas como A, B, C, D, H, I, L, X, YZ, W-135 Y 29E. Los tipos A y B son los más frecuentes, en África el más común es el W-135.

Afortunadamente existe ya una vacuna para el meningococo que se encuentra aprobada para su uso particularmente en niños, aunque no se encuentra en el cuadro básico de vacunaciones. La presencia de un brote epidémico puede empujar a las autoridades a la necesidad de vacunar a los contactos.

Dr. Héctor Rivera Valenzuela

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